Exclusiu nord-americà! L’acer ecològic redueix l’ús i les emissions de carbó

Totes Les Novetats

El procés de fabricació d’acer respectuós amb el medi ambient no només redueix l’ús de carbó en un terç, sinó que també salva els residus de plàstic de les deixalleries i els cuina a temperatures tan intenses que les emissions de carboni i el consum d’energia es redueixen dràsticament. Desenvolupat a Austràlia, aquest avanç avançat de convertir els residus de plàstic en acer ha començat la producció comercial en una planta siderúrgica de Sydney. (Llegiu més d'aquesta exclusiva nord-americana de Good News Network ...)

Fa sis anys, el professor Veena Sahajwalla, nascut a l’Índia, estava mirant cap a un forn de fabricació d’acer a Indianapolis quan de sobte va fer clic. I si intentés barrejar residus de plàstic amb carbó a temperatures intenses? Podria inventar un nou 'acer verd'?


prof-veena.jpgLa ciència darrere de la pregunta era elegantment senzilla. En la fabricació d’acer de forns d’arc elèctric, es necessita carbó o coc per provocar reaccions al carboni a temperatures intenses. Però, segons va teoritzar, les reaccions al carboni es podrien generar amb la mateixa facilitat utilitzant plàstic que d’una altra manera s’acumularia als abocadors. L’acer no sap d’on prové el carboni, de manera que el producte final seria idèntic.

Avui, la professora Sahajwalla és la directora de processament de materials sostenibles de la Universitat de Nova Gal·les del Sud (UNSW) a Sydney i el seu somni verd està a punt de convertir-se en una realitat comercial.

La siderúrgica australiana Onesteel acaba d’obtenir una llicència mundial, juntament amb el sector comercial d’UNSW, NewSouth Innovations (NSi), per a la fabricació d’acer de baixes emissions amb injecció de plàstic. La planta de Onesteel a Sydney ja ha començat la producció.

El nou procés de forn d’arc elèctric substitueix al voltant del 30 per cent del carbó i el coc amb residus de plàstic de polietilè; reduir la pressió sobre els abocadors d’escombraries. Però, molt més significatiu va ser el descobriment que la barreja de plàstic crea un procés de fabricació d’acer més eficient, prometent reduir les emissions en un dels processos industrials més bruts, però més essencials del món.


Després d’anys de proves de laboratori, la professora Sahajwalla va descobrir que la seva intuïció inicial durant un any sabàtic passat als Estats Units, ‘de prop, calenta i bruta’ amb la indústria siderúrgica, era correcta. El carboni derivat del plàstic es pot utilitzar en la fabricació d’acer, reduint així la quantitat de carbó a l’interior d’un forn. Però, adonar-se que els residus de plàstic es 'barrejaven' en realitat eren més eficients que la fabricació d'acer convencional de forns d'arc elèctric (EAF), que consumeixen grans quantitats d'electricitat, va ser un avantatge afegit. Anualment, el món produeix al voltant de 1.100 milions de tones d’acer, aproximadament el 40 per cent de la producció en EAF. Reduir la demanda d’electricitat per a la producció industrial d’acer representa un important estalvi ambiental i de costos.

Prestacions socials per a societats pobres

Més enllà dels beneficis mediambientals, la professora Sahajwalla espera amb interès una derivació social molt propera al seu cor. Nascuda i criada a Bombai (Índia), va aprendre molt aviat que les societats pobres no es poden permetre els residus. Segons ella, tot es reutilitza i recicla als barris marginals de l’Índia i a les comunitats rurals pobres. La idea que el plàstic de polietilè, que es troba en tot, des de bosses de la compra, fins a envasos de plàstic i canonades de plàstic, es convertirà en una valuosa matèria primera per a la fabricació d’acer podria aixecar les perspectives econòmiques dels desgraciats pobres, que viuen de recollir les deixalleries del tercer món.


“La idea que em sembla emocionant és la possibilitat d’accelerar els residus, donant-li un valor més alt. En aquest procés, en realitat, hem afegit valor als residus. Teniu escombraries a tot arreu, cosa que la converteix en una nova empresa '.

Des del punt de vista científic, el fet que les reaccions al carboni siguin més eficients quan s’afegeix plàstic al procés és un misteri convincent que els equips de resolució de problemes del professor Sahajwalla encara intenten desvelar. Sembla que el plàstic ajuda al procés de 'formació d'escuma d'escòries' i pot millorar l'eficiència del forn assegut damunt d'acer fos com una manta aïllant.

“Ningú no ha analitzat els usos del plàstic a temperatures de fabricació d’acer de 1600 graus C i us podeu imaginar que els reptes de treballar amb aquestes temperatures en un laboratori són enormes. Moltes d’aquestes reaccions s’estan duent a terme per primera vegada ”, diu.

El gran objectiu: convertir la brossa en una ciència


El seu objectiu a llarg termini és desenvolupar la 'ciència del reciclatge'.

“Mai no hem vist mai els residus amb el respecte que es mereix. No hauríem de considerar les escombraries com a residus, sinó com un recurs més i hem de desenvolupar la ciència a l’alçada ”.

Tot i això, és optimista perquè l'impuls del canvi ambiental sigui ara imparable. 'La marea ambiental ha canviat', diu.

Mentrestant, Onesteel té el dret de sub-llicenciar la tecnologia a més de 300 siderúrgiques EAF de tot el món. Onesteel ha estat provant la viabilitat comercial del procés durant dos anys i va comprovar que el procés redueix el consum d’energia a un ritme d’11,1 quilowatts hora per tona de càrrega.

La pròpia fascinació de la professora Sahajwalla pels materials i els processos industrials que els produeixen va començar durant la seva infància a l’Índia. Segons ella, era una 'noia inusual' atret per les grans maquinàries i forns. Com a estudiant a l'Índia, era l'única noia de la seva classe, sempre millorant les notes dels seus companys masculins. Com a postgrau, va anar al Canadà i als Estats Units abans de ser reclutada pel CSIRO a Austràlia i, més tard, per la Universitat de Nova Gal·les del Sud.

(Louise Williams és directora associada de la Universitat de Nova Gal·les del Sud Internacional)

GRÀCIES a Kay d'Austràlia per haver enviat aquesta idea a la xarxa de bones notícies.